[Rezension] „Hillbilly Elegy“ von J.D. Vance

Hillbilly-Elegie: Die Geschichte meiner Familie und einer Gesellschaft in der Krise“ ist eins der bewegendsten und lehrreichsten Bücher, die ich je gelesen habe. Es ist ein Klagelied auf das arme weiße Amerika aber gleichzeitig auch eine Liebesbekundung an eben dieses.

J.D. Vance wurde in Kentucky geboren und von seinen Großeltern als ein selbsternannter „Hillbilly“ in Middleton Ohio, der Heimat eines sehr bekanntesten Stahlunternehmen Armco, aufgezogen. Seine Familie kämpfte mit Armut und häuslicher Gewalt, von welcher er oft Opfer wurde. Seine Mutter war drogenabhängig, anfangs von Schmerztabletten, später von Heroin.  Viele Nachbarn waren arbeitslos und auf staatliche Beihilfe angewiesen. Vance entkam seinem Schicksal, indem er den Marines beitrat und im Irak diente. Danach besuchte er die Ohio State und die Yale Law School. Heute lebt er in San Francisco und arbeitet bei dem Investmentunternehmen Mithril Capital Management. Man kann sicher sagen, dass Vance, heute Anfang Dreißig, in seinem bisherigen Leben ein breiteres soziokulturelles Spektrum Amerikas gesehen hat, als die meisten anderen Menschen.

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Hillbilly Elegy wurde 2017 veröffentlicht und ist eine detaillierte Beschreibung über Amerikas innersten Kampf mit weißer Armut, welche in diesem Jahr eine ungewöhnlich hohe Anzahl an leidenschaftlichen Lesern gefunden hat. Der Name „Trump“ kommt im Buch nicht einmal vor aber trifft trotzdem genau den Nerv der Zeit. Anti-Trump Anhänger sehen das größtenteils sympathische Portrait der armen, weißen Amerikaner als Alternative zu den unsympathischen und sehr einfachen Theorien, dass Trumps Unterstützer einfach nur weißte rechtsradikale Hinterwäldler (Hillbillys) seien. Aber „Hillbilly Elegy“ gibt weißen, einkommensschwachen Amerikanern auch eine Stimme und präsentiert zum ersten Mal ihre Komplexen Hintergründe und Mechanismen in der Öffentlichkeit.

Hillbilly Elegy“ erzählt eine Familiengeschichte. Es sind Memoiren über Vance’s schottisch-irische Wurzeln, von denen es unzählige gibt, die seit Generationen in den Appalachen leben und arbeiten.  Vor vielleicht einem Jahrhundert, erklärt Vance, war die Region auf einem aufsteigenden Ast. Männer arbeiteten zuerst als Farmpächter, dann als Kohle Minenarbeiter und später als Stahlarbeiter; Familien erarbeiteten sich immer mehr Wohlstand und zogen weiter Richtung Norden, um der Arbeit zu folgen. Vance’s Familie zog etwa 100 Meilen on Kentucky nach Ohio; wie viele andere Familien sind sie „Hillbilly Umsiedler“. Mitte des letzten Jahrhunderts hat Armco Steel Schulen und Parks entlang des Miami Flusses gebaut und Vance’s Großeltern waren in der Lage, ein Leben in der Mittelschicht zu führen und jedes Wochenende zurück nach Kentucky zu fahren, um Familie und Freunde zu besuchen.

Middletown’s Industriearbeitsplätze begannen, in den siebziger und achtziger Jahren zu verschwinden. Heute sind die Einkaufsstraßen geschlossen, verbarrikadiert und bei Nacht stellen die verlassenen Straßen ein Paradies für Drogendealer dar. Vance schreibt, dass 2014 in der Region mehr Menschen durch eine Überdosis gestorben sind, als durch einen natürlichen Tod. Familien zerfallen: Küchentisch Streitereien eskalieren und Alleinerziehende Mütter dominieren (Vance selbst hatte in seinem Leben 15 Stiefväter). Auch wenn sich viele Menschen als religiös bezeichnen, sinken die Kirchenbesuche auf ein historisches Tief. Schulabschlussraten stagnieren und nur wenige schaffen die Oberschule. Columbus, Ohio, eine der am schnellsten wachsenden Städte Amerikas, ist nur 20 Minuten Fahrzeit mit dem Auto entfernt, aber die Distanz fühlt sich unüberbrückbar an ohne die ausreichende Mobilität. Vance benutzt oft den psychologischen Ausdruck „angelernte Hilflosigkeit,“ um die Resignation seiner Klasse zu beschreiben; viele haben aufgegeben, über soziale Aufstiegsmöglichkeiten nachzudenken; in einer Region, die permanent vernachlässigt wird.

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Es ist eine sehr persönliche Geschichte die Vance offenbart – er beschreibt die langsame und schmerzhafte Trennung von seinen Wurzeln – der Hillbilly Kultur. Er schreibt, Hillbilly sind stolz auf ihre „Loyalität, ihre Ehre und ihre Widerstandsfähigkeit“; auf ihren bissigen Patriotismus, auf ihre Arbeitsmoral, ihre engen Familien und ihre entschlossene „Hillbilly Gerechtigkeit“. „Ich bekam mein erstes blaues Auge und meine erste blutige Nase mit fünf“ erinnert sich Vance an die zwei Mal, als jemand seine Mutter beleidigte. Vance ist auch stolz darauf, ein Hillbilly zu sein. Er benutzt diesen Ausdruck würdevoll und respektvoll im gesamten Buch.  Er kommt zu dem Entschluss, seine Gemeinschaft leide an einer sogenannten kognitiven Dissonanz; „eine unterbrochene Verbindung zwischen der Welt, die wir sehen, und den Werten, die wir predigen“. Wenn Familie so wichtig ist, warum sind Alkoholismus und häusliche Gewalt so weit verbreitet? Wenn Hillbillys so fleißig sind, warum arbeiten dann so wenige Menschen in Middletown? Natürlich arbeiten viele Menschen hart und kämpfen oft darum, aus Teilzeitjobs einen Lebensunterhalt zu verdienen. Aber sie leben neben arbeitsfähigen Nachbarn, die lebenslange Sozialhilfeempfänger sind (und Experten im Glücksspiel). Ein Freund kündigte einen guten Job, weil er „es hasst früh aufzustehen“ und klagt am nächsten Tag auf Facebook, dass die „Obama-Regierung“ schuld am Arbeitsplatzmangel sein.

Nach Ansicht von Vance wurde die Situation durch schlecht umgesetzte Sozialprogramme verschärft.  Aber auch die „Hillbilly Kultur“, die es „der weißen Arbeiterklasse erlaubt, ihre Probleme der Gesellschaft oder der Regierung vorzuwerfen“, sei Teil des Problems.

Während andere Kulturen den sozialen Aufstieg versuchen, leben Hillbillys nach ihren eigenen Glaubensätzen:  „Wir können den Abendnachrichten nicht trauen. Wir können unseren Politikern nicht trauen. Unsere Universitäten, das Tor zu einem besseren Leben, sind gegen uns gerichtet. Wir können keine Jobs bekommen. Wir können diesen Dingen nicht glauben und sind in der Gesellschaft nicht sinnvoll beteiligt „. Abschließend erklärt Vance:“ Es fehlt hier an der Erkenntnis Entscheidungsfreiheit zu haben und das eigenen Leben bestimmen zu können, Hillbillys haben das Gefühl wenig Kontrolle über das eigene Leben zu haben und sind bereit jeden außer sich selbst zu beschuldigen, wenn etwas schief läuft“.

Warum ist die Hillbilly-Einstellung so feindlich gegenüber Neuem, engstirnig und geht nicht mit der Zeit? Vance argumentiert, dass keine Kultur in einem Vakuum existiert und somit sind Hillbillys nur teilweise schuld an der Misere. Auf seiner Reise von Middletown zu den Marines nach Yale, stellt Vance fest, dass Hillbilly-Pessimismus unter anderem auf die Verachtung reagiert, die Großstädter gegenüber ihnen empfinden; sie nennen sie „Rednecks“ oder „White Trash“. Das zum ersten Mal zu erkennen, stellt für Vance eine wahrlich transformative Erfahrung dar. In Yale merkt er, dass es besser ist, die Einzelheiten seiner Erziehung und Herkunft zu verbergen. Er entzieht sich der Tatsache, dass er hauptsächlich von seinen Großeltern aufgezogen wurde (ein normaler Umstand, aus dem er stammt) und beginnt, über seine „Großmutter“ und seinen „Großvater“ zu sprechen, obwohl er sie zu Hause „Mamaw“ und „Papaw“ nennt. Er entdeckt zum ersten Mal Bioläden, lernt Cocktail Party- Small Talk und bemüht sich, seine Stimme in der Öffentlichkeit nicht zu erheben (laute Restaurant Streitereien sind unter Middletown-Paaren üblich). Er ist schockiert über den extremen Wohlstand seiner Klassenkameraden.

Weiße Armut, so fühlt Vance, ist eine Quelle besonderer Schande: Niemand in Yale würdigt seine Herkunft und seinen Weg. Stattdessen definieren sie sich gegen Menschen wie ihn. Ein Professor sagt, dass Yale seiner Meinung nach keine Schüler aus nicht alt ehrwürdigen Hochschulen annehmen sollte, da es nicht spezialisiert ist im Bereich der „Heil- und Sonderpädagogik“. Vance bringt einen neuen Freund zu Cracker Barrel, einem Lieblingsrestaurant seiner Familie. Der Freund jedoch schätzt und genießt es nicht, sondern bezeichnet es nur der Ausdruck der „schmierigen öffentlichen Gesundheitskrise.“ Es gibt nichts, worüber Vance stolzer ist als sein Dienst bei den Marines, und doch zeigen seine Kommilitonen regelmäßig Verachtung für das Militär – es kommt ihnen nie in den Sinn, dass es einen Veteranen in ihrer Mitte geben könnte. Vance fühlt sich oft wie ein Verräter seiner Herkunft und denkt darüber nach, das Projekt des sozioökonomischen Aufstiegs aufzugeben. „Es sind nicht nur unsere eigenen Gemeinschaften, die die Außenseiter-Einstellung verstärken“, schließt er, „es sind auch die Menschen, mit denen uns der soziale Aufstieg verbinden und die wir auf dem Weg dorthin treffen.“

In Yale lernt Vance seine zukünftige Frau Usha kennen, ein kalifornisches Mädchen aus einer südasiatischen Familie. Usha versteht sein Gefühl der Einsamkeit in einer neuen Welt. Vances Geschichte ist in vielerlei Hinsicht eine Einwanderergeschichte.

Hillbilly Elegy“ zeigt auf, dass sich geschundene Weiße der Arbeiterklasse aus Middletown herauswinden müssen. Aber Vance zeigt auch die riesigen Hürden und Hindernisse für ihre Migration auf. Einige dieser Barrieren sind wirtschaftlicher oder pädagogischer Natur. Aber Vance katalogisiert auch die kulturellen Barrieren, die sozial schwache, kleinstädtische Weiße isoliert halten, und weist darauf hin, dass viele von ihnen von elitären Gesellschaften errichtet werden, die gleichzeitig stolz darauf sind, progressiv und aufgeklärt zu sein. Wenn elitär bedeutet, kein Hillbilly zu sein, werden Hillbillys weniger wahrscheinlich versuchen, elitär zu werden – oder aber auch die „Elitären“ zu wählen. Es ist eine Sache, eine Kultur zu kritisieren. Es ist eine andere Sache zu sehen, dass die Kultur, die kritisiert wird, teilweise als Antwort auf andere Kulturen gebildet wurde, welche ebenfalls kritisiert werden sollten.

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Vance erinnert sich an einem Tag, an dem er zwölf Jahre alt war: Er und seine Mutter machten einen Ausflug und gerieten in einen Streit, er eskalierte. In ihrer Wut drohte sie, ihr Auto zum Absturz zu bringen und beide zu töten. Irgendwann, nachdem sich der verängstigte Vance auf dem Rücksitz versteckt hatte, fuhr sie an den Straßenrand. Er rannte zu einem Haus; sie folgte, zerrte und schlug ihn aus dem Haus und wurde wegen häuslicher Gewalt verhaftet und angeklagt. „Ich erinnere mich, wie ich in diesem geschäftigen Gerichtssaal saß, mit einem halben Dutzend anderer Familien“, schreibt Vance, und erkannte, „dass sie dort alle genauso aussahen wie wir:  Die Mütter und Väter und Großeltern tragen keine Anzüge wie die Anwälte und Richter. Sie trugen Jogginghosen, dehnbare Hosen und T-Shirts. Ihre Haare waren etwas kraus und fettig. Und es war das erste Mal, dass ich einen echten „TV-Akzente“ in der Öffentlichkeit bemerkte – den neutralen Akzent, den so viele Nachrichten Moderatoren hatten. Die Sozialarbeiter und der Richter und der Anwalt hatten alle TV-Akzente. Keiner von uns hatte diesen Akzent. Die Leute, die das Gerichtsgebäude leiteten, waren anders als wir; die Leute, die vor Gericht standen. „

Vance beschreibt einen Moment, den viele Kinder aus schwierigen Familien kennen. Für eine lange Zeit scheint die Unruhe der eigenen Familie einzigartig zu sein. Dann entdecken sie eines Tages, dass sie zu einer Gruppe gehören. Ein komisches Gefühl. Man kann ab diesem Moment die eigene Familie sowohl von innen als auch von außen sehen; als Fleisch und Blut, aber auch als ein soziales Phänomen, das man versucht sich zu erklären.

Auf der Suche nach einer Erklärung besuchte Vance unermüdlich die Bibliothek seiner Highschool. Er konsumierte Bücher über Sozialpolitik. Mit sechzehn stolpert er über William Julius Wilsons „The Truly Disadvantaged“ (Die wirklich Benachteiligten): „Obwohl ich nicht alles verstanden habe, habe ich die Kernthese verstanden. Während Millionen nach Norden zu Fabrik Arbeitsplätzen wanderten, waren die Gemeinschaften, die um diese Fabriken herum sprießen, lebendig, aber zerbrechlich. Als die Fabriken ihre Tore schlossen, waren die zurückgelassenen Menschen in Städten gefangen, die eine derart große Bevölkerung nicht mehr mit hochwertiger Arbeit unterstützen konnten. Diejenigen, die – im Allgemeinen gut gebildet, reich oder gut vernetzt waren, konnten wegziehen aber hinterließen Gemeinschaften armer Menschen. Diese verbliebenen Leute waren die „wirklich Benachteiligten“ – es war unmöglich, selbstständig gute Jobs zu finden und von Gemeinschaften umgeben zu sein, die kaum soziale Unterstützung boten.“

Vance erinnert sich, dass er vorhatte, Wilson einen Brief zu schreiben. In diesem wollte er ihm mitteilen, wie treffend er sein Zuhause beschrieben hat. Er tat es nicht. Nicht nur weil Wilson „über Schwarze in Großstädten“ schrieb und nicht über Weiße in den Appalachen. Sondern, weil sein Buch ihn unzufrieden gemacht hat. Dieselben Fragen, die er sich seit dem Lesen des Buches gestellt hat, verfolgen ihn heute noch: „Warum hat unsere Nachbarin ihren gewalttätigen Mann nicht verlassen? Warum gab sie ihr Geld für Drogen aus? Warum konnte sie nicht sehen, dass ihr Verhalten ihre Familie zerstörte? „Am meisten jedoch:“ Warum passierten all diese Dinge nicht nur unserem Nachbarn, sondern auch meiner Mutter? „Es ist leicht, über sozioökonomische Trends zu lesen; es ist schwieriger, sie mit den Menschen in Verbindung zu bringen, die man kennt und liebt.

Als erwachsener Mann spricht Vance mit einigen der High-School-Lehrer in seiner Heimatstadt. „Sie wollen, dass wir Wegweiser für diese Kinder sind“, sagt eine Lehrerin, „aber niemand will über die Tatsache sprechen, dass viele von ihnen von Monstern aufgezogen werden.“ Und doch, wenn Vance über seine eigene Mutter, seinen Vater und seine Großeltern nachdenkt, betrachtet er sie nicht als „Monster“, sondern als Menschen mit freiem Willen und edlen Absichten, die darum kämpfen, ihre eigene Erziehung zu überwinden. Er erinnert sich an das Leben seiner Mutter im Haushalt ihrer Eltern: „Ihre ständigen Streitereien und ihr Alkoholismus müssen ihr Tribut gefordert haben“.

„Eine wichtige Frage für Hillbillys wie mich,“ schreibt Vance, „Wie viel Schuld hat seine Mutter selbst an ihrem Lebensstil? Wo hört Schuld auf und wo beginnt Empathie und Sympathie? „Seine Schlussfolgerungen sind zweideutig. „Mom ist kein Bösewicht“, denkt er. „Sie versuchte verzweifelt eine gute Mutter zu sein. Sie versuchte Glück in Liebe und Arbeit zu finden, aber sie hörte zu sehr auf die falschen Stimmen in ihrem Kopf. „Gleichzeitig, fährt er fort,“ verdient Mom einen Großteil der Schuld. Niemand hat durch seine Kindheit eine dauerhafte moralische Freistellung von Moral und Gefängnisstrafe. „Im Erwachsenenalter entdeckt er:“ Es ist Platz, sowohl für die Wut auf Mom, für das Leben, das sie wählt, als auch für Einfühlungsvermögen in die Kindheit die sie hatte.“

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Zusammenfassend bietet „Hillbilly Elegy“ keine neue Strategie, mit der Armut in Amerika umzugehen und sie zu verringern. Es deutet jedoch darauf hin, dass es eine klare (politische) Aufgabe ist, neue Sichtweisen anzunehmen und neue Strategien herauszuarbeiten. „Ich weiß nicht, was genau die Antwort ist, aber ich weiß, dass es damit beginnt, aufzuhören, Obama oder Bush oder gesichtslosen Unternehmen die Schuld zu geben und uns fragen, was wir tun können, um die Dinge zu verbessern“, schreibt Vance. „Wir Hillbillies müssen aufwachen.“ – Genauso wie alle anderen auch.

Lasst gern Kommentare da, ob ihr das Buch gelesen habt und wie es Euch gefallen hat!


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